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专访工业互联网开山者:GE的数字化战略究竟发生了哪些改变?

2020-07-06 15:41:34

每个未知领域的拓荒者,身上大抵都会带点儿“孤独的英雄主义”色彩——前方是一片茫茫大海,没有目标的彼岸,没有指路的罗盘。只有极少数能意外发现“新大陆”,享受前所未有的资源和红利,其中大多数都倒在了沿途的暗礁之下。但即便如此,他们也依然为后来者留下了宝贵的经验。

 

在工业互联网领域,老牌工业巨头通用电气(GE)就是当之无愧的开拓者。2013年,当工业圈还在讨论工业的未来究竟何去何从之际,GE已经率先开始了变革性的实践,顺势推出了举世瞩目的工业互联网平台Predix。以此为引,工业互联网的大潮开始以不可抵挡之势席卷全世界。

 

经过多年发展——2020年的今天,大洋彼岸的中国,工业互联网已经作为“新基建”的重要组成部分,担当起中国数字经济繁荣发展的催化剂,各式各样的工业互联网平台也如雨后春笋一般在华夏大地上遍地开花。

 

某种意义上,如今这般盛况的造就,身为工业互联网概念提出者和工业互联网平台开山者的GE功不可没。但是在这7年间,开拓者GE本身却由于种种原因,其数字化战略经历了层层波折和坎坷,曾经光芒万丈的Predix也曾一度淡出媒体视野。当2018年下半年,GE传出要为Predix寻求买家的消息时,业内惊呼——“GE要放弃数字化了”!

 

然而,事实真的如此么?曾经一举一动都担当着行业转型风向标的GE真的放弃其恢弘的数字化战略了么?带着这些业内十分关心的问题,笔者近日有幸和GE Digital副总裁&地区业务负责人进行了深入交流,由他拨开了层层迷雾。


原来,GE从来没有放弃过数字化业务,而是经过深入思考和沉淀之后,从“台前”来到了“幕后”,变得更加务实落地、更加轻装简行、更加开放合作,踏踏实实致力于为行业企业创造切实的价值。

 

更加务实、落地的提供数字化解决方案


宇多田在《为什么工厂老板们从不「迷信」人工智能?》一文中,曾经讲过这么一个故事:


1993 年,大众集团董事长不顾阻拦强制叫停了大众旗下斯柯达汽车品牌要建立高度自动化工厂的计划。他当时给出的理由令人无法反驳:一个高级车间每工时要消耗 70 马克,更明智的做法是,雇 10 个工人将工作完成的与全自动化工厂一样好。

 

当然,这个案例不是为了证明“推动工厂的转型升级”是一个费钱费时的错误理念,而是为了实实在在的告诉技术提供商,工厂老板们从不迷信那些眼花缭乱的概念——甭管是自动化还是数字化,甭管是智能制造还是工业互联网,能帮他们提高产品质量吗?能帮他们降低运营成本吗?能使他们的客户更满意吗?

 

同理,我们可以问出这样的问题:工业互联网平台能帮工业客户解决这些实实在在的问题么?

 

遥想当年,在GE的引领下,工业界曾经畅想过一个无比美好的未来:如果工业世界也存在一个类似手机应用商店和对应的开发者平台,里面有各种用途的软件可供工业客户去下载,以帮助工业客户降低生产成本,提高生产效率,甚至开拓新的商业模式。而工业互联网平台商本身则可以从客户对APP的使用中赚取利润,在工业领域再造一个安卓或IOS的神话。

 

这个愿景或许会在未来的某一天成为现实,但事实证明,在“隔行如隔山”的工业领域打造一个大而全的平台就现阶段而言还是有些过于激进了。或许正是认识到了这一点,GE不再硬着头皮和一个“万能”的平台“死磕”,而是更加务实、更加落地的开始为行业客户提供数字化解决方案。

 

当找准定位并回归工业的本质后,GE其实具有相当的竞争力。作为一家已经成立128年之久的百年老店,GE在近一个世纪之前便已进入中国市场。

据Digital负责人介绍:“我们拥有深厚的工业底蕴,并通过GE Digital为全球2万多家工业客户提供了功能强大的软件服务。基于此,我们也积累了大量的工业数据,这是纯软件企业无法比拟的。数据是价值的源泉,除了分析海量数据获得深入洞察,我们还能帮助客户将洞察进一步转变为实实在在的业务成果,比如降本增效。”


用轻量化SaaS为客户创造价值


看到GE在策略上的转变,可能会有人产生疑问:GE最开始之所以想打造Predix,是为了挖掘工业领域的共性需求,创造普适价值。现在如果一个又一个的去服务不同行业客户的个性化需求,就会导致应用无法复用,如何实现帮助整个行业数字化转型的宏伟目标?

不用担心,GE早已成竹在胸。Digital负责人在谈及GE在中国的数字化战略布局时表示:“我们需要了解客户目前存在的挑战以及其业务流程中的缺陷,并利用我们的技术和当地合作伙伴的力量共同协助其解决问题。之后,我们会将解决方案作为一个创新项目使之‘产品化’,以便今后能以批量方式为其他客户创造同样的价值。”

“产品化”和“批量”是GE数字化战略的关键,而这些产品的载体就是一个个SaaS化的软件。

 

我们知道,Predix从诞生之初就是个典型的基于云的PaaS平台,其向下为连接各类设备提供了统一的接口;向上为各种各样的应用软件提供良好的开发、运营环境。因为身处“枢纽”位置,所以天然决定了建设PaaS平台是一件费时费力费钱的浩大工程,当年GE Digital部门面临的现金流压力就是最好的证明。更重要的是,一个国外企业的PaaS平台想在本土落地,注定要面对重重阻碍。

 

如今,虽然Predix平台因为种种原因最终未能在中国实现落地,但是GE将Predix平台的许多核心技术注入本地部署的软件中,例如微服务和容器,JAVA和HTML5,MQTT协议等。而这些SaaS化的软件都已经在中国落地发芽。尤其是在过去的一年多内,GE Digital推出了多项重要产品。


2019年2月,GE Digital推出了行业领先的自动化软件iFIX6.0,被广泛应用于离散/水务/过程工业、消费品包装、油气生产、化学和制药、地铁和机场等领域。

 

同年4月,Predix MDC重磅亮相。这是全球首个集成制造数据云的工具,在业内引起了不少反响,甚至被看作Predix重出江湖的重要一步。而宝洁公司将成为全球第一个使用GE Predix MDC的企业,GE将协助其全球近百家工厂在云端进行互联。

 

6月发布的Grid Analytics采用人工智能技术,不仅减少了宕机时间,还提高了人员的安全性。8月推出的APM Integrity则是业内第一个能够帮助企业评估安全性和合规性的安全工具。

 

2020年,新冠疫情席卷全球,但是却没有阻挡GEDigital前行的脚步,其于第一季度相继发布了Proficy Operationshub 1.5、CIMPLICITY 11和Tracker 11。此外,还推出了两个旨在帮助电力公司提高暴风雨断电响应速度的电网软件,并将更多可再生能源电力并入到电网中。在新冠疫情爆发后,GE Digital还向客户提供免费的远程操作和监控软件,协助其员工在家办公的同时,也能对关键的行业任务软件进行持续监控和操作。

 

接下来,GE Digital将在快速应用开发,嵌入式分析,企业级管理三个的战略方向上持续投入这些SaaS化的软件,期待更好佳绩。


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